Mike kwam vandaag in de ouverture van het Belgische wielrennen, de Omloop Het Nieuwsblad als vierentwintigste over de streep. Hij had aan de streep in Ninove een achterstand van anderhalve minuut op zijn kopman Wout van Aert. De Belgische kampioen versnelde op de Bosberg en kwam solo aan de meet. Hij had 22 seconden voorsprong op Sonny Colbrelli en Greg Van Avermaet, die als tweede en derde finishten.

Zeven dapperen al na 8 kilometer weg uit het peloton

Alexander Konychev, Quintin Jauregui, Ruben Apers, Donovan Grondin, Juri Hollmann, Ben Healy en Morten Hulgaard kozen dus al snel voor het avontuur. Ze bereikten een maximale voorsprong van bijna negen minuten. Zowel Jumbo-Visma als het Quick-Step Alpha Venyl Team hielden controle in het peloton.

Na de passage van de Paddestraat pakken we de koers op, want de tv-uitzending begint. Het voorjaarzonnetje begint eveneens door te breken, de temperatuur loopt op tot acht graden. De vluchters hebben nog steeds een dikke vier minuten. De wind is niet hevig, maar staat vaak ongunstig in de flank.

Mike meldt zich vooraan

Op weg naar de kasseien van de Holleweg zien we een 4-mans Jumbo treintje op kop. Mike zit in het wiel van Wout van Aert. Vier kilometer later, we zitten dan op 52 kilometer van de meet probeert Mike de sprong te maken naar Vliegen en Vermeersch. Ze zijn in de achtervolging gegaan op de kopgroep, die inmiddels uit elkaar is gevallen. Ze hebben nog een voorsprong van 1.15. Het lukt niet en Mike laat zich weer terugzakken. Direct daarna lukt het Kung wel. Hij snelt  - over de stenen van Kerkgate en de Jagerij - naar de twee Belgen in de achtervolging. Op de 8e helling (Biesestraat) zit vooraan alles bij elkaar. We hebben 7 koplopers met een voorsprong van 51 seconden.

Favorieten roeren zich op Berendries

Wachten was het daarna op de eerste aanval van één van de grote favorieten. Die aanval zou volgen op de Berendries (nog 31 km), waar Tiesj Benoot inleidend werk voor Van Aert verricht door ten aanval te trekken met zijn landgenoot in het wiel. Vlak voor de top nam de Belgisch kampioen over. Het gat is gemaakt en naast de twee Jumbo-ploegmaten waren alleen Tom Pidcock, Jhonathan Narvaez en Sonny Colbrelli mee. De kopgroep werd daarna ingerekend.

Richting Kapelmuur en Bosberg

Tiesj Benoot probeert het solo richting Geraardsbergen, achter hem komt alles bij elkaar. Hij slaagt erin om de Muur te overleven, maar wordt in de afdaling alsnog gegrepen. De Bosberg een paar kilometer later zou de laatste kans zijn om een verschil te forceren. Mike zien we niet bij de eerste vijfentwintig op de Vesten (halverwege de klim Kapelmuur). In de afdaling van de Kapelmuur breekt het juist voor hem en komen ze niet terug bij de eerste groep, zo'n twintig renners.

Bosberg en van Aert

Wout van Aert versnelt gelijk onderaan de Bosberg. Precies zoals vrijdag op training. Niemand was in staat om hem te volgen: met een voorsprong van om en nabij de tien seconden begon hij aan de laatste tien kilometer naar Ninove. Niemand kan de kloof dichten. Voor het eerst in zijn carrière wint Van Aert de Belgische openingsklassieker. Zijn voorsprong is uiteindelijk 22 seconden.

"Prima koers, zelf soms te ver"

Mike: "We rijden hier met onze ploeg een prima koers, niks op af te dingen. Ik zat zelf wel een paar keer te ver. Maar dat geeft ook wel aan dat ik niet écht overschot had. Dus dat was wat minder."