In 2020 gooide de coronapandemie roet in het eten van het Vlaams voorjaar. Een jaar later lag Mike in de lappenmand na een zware valpartij op het trainingskamp op Tenerife. Nu kijkt Mike uit naar een reeks van wedstrijden in zijn geliefde voorjaar. In 2020 werd de Omloop Het Nieuwsblad (OHN) nog wel verreden. Mike behaalde een zesde plaats in die editie.

De Omloop het Nieuwsblad is de traditionele opening van het Vlaamse voorjaar. Samen met Kuurne-Brussel-Kuurne vormt deze wedstrijd het openingsweekend. Het is de eerste test voor de favorieten van de Ronde van Vlaanderen. De eerste krachtmeting tussen de klassiekerspecialisten. De Omloop wordt door sommige mensen gezien als het moment waarop het wielerseizoen definitief begint.

Omloop Het Nieuwsblad
De klassieker heeft een lengte van 204 kilometer en bevat dertien klimmetjes die door de mannen overwonnen moeten worden. Daarnaast heeft de route nog een aantal uitdagende kasseienstroken zoals de Haaghoek die meerdere keren aangedaan wordt. De echte scherprechters zijn toch de beklimmingen van achtereenvolgens de Muur van Geraardsbergen en de Bosberg in de finale. Dit zijn de punten waarop de koers in een definitieve plooi zal vallen. Na de Kapelmuur is het nog 12,8 kilometer voor de man met de grootste motor.

In Omloop Het Nieuwsblad draagt Mike het rugnummer 14. Zijn ploeggenoten zijn: Wout van Aert (11), Pascal Eekhoorn (12), Edoardo Affini (13), Tiesj Benoot (15), Tosh van der Sande (16) en Nathan van Hooydonck (17).

Kuurne-Brussel-Kuurne
In Kuurne-Brussel-Kuurne, een dag later staan Benoot (121), Affini (125), van Hooydonck (122) en van der Sande (126) opnieuw aan de start met Mike (127). David Dekker (123) en Christophe Laporte (124) zijn dan de twee 'verse' renners. Wout van Aerts en Pascal Eekhoorn zijn dan niet van de partij 

Vorig jaar heeft de koersorganisatie besloten de Eikenmolen uit het parcours te halen. De helling is op aanvraag van de renners en sportdirecteuren verwijderd. De Eikenmolen kruist eerst een steenweg om dan over te gaan in een plotse vernauwing. Dit haalt het tempo uit de koers. De Tiegemberg en en Boembeek komen hiervoor in de plaats.

En Kuurne-Brussel-Kuurne mag dan te boek staan als een koers voor sprinters... ze moeten wel van verrekte goeden huize komen. Want na de start krijgen de renners de Tiegemberg voor de kiezen. Daarna de Katteberg, Boembeek (1.100 meter à 4,7%), Bossenaarstraat (1.300 meter à 5,6%) en Berg ten Houte (1.100 meter à 6%). Daarna trekt het peloton naar het Franstalige deel van België over: La Houppe, Hameau des Papins, Le Bourliquet (1.300 meter à 6,8%, ja dat is een pittige) en Mont Saint-Laurent (1.330 meter à 7,8%).

Als het peloton weer terugkeert in de Vlaamse Ardennen zijn het nog de Kruisberg, Hotond, Côte de Trieu en dan de Kluisberg. Daarna komen de renners aan op een plaatselijke ronde. Daar is het bezien wat de schade is, de troepen te herformeren en te kijken of er gesprint kan worden...

Voorbeschouwing
We spraken Mike deze week voor een korte voorbeschouwing.

Tevreden met je voorbereiding tot nu toe en hoe sta je er voor?
Mike: "Ja zeker, zelfs een goede winter gehad. Nee zonder dollen, het is fijn om aan de vooravond van een nieuw klassiek voorjaar te staan zonder op- of aanmerkingen."

Je kijkt vast uit naar zaterdag?
Mike: "Haha jazeker, het is toch het begin van het voorjaar volgens de romantici. En nu het de eerste wedstrijd van het seizoen voor mij is, is het helemaal speciaal natuurlijk. Ik kijk er écht naar uit."

Is OHN belangrijker dan Kuurne? Of is er geen rangorde…
Mike: "Omloop Het Nieuwsblad is wel WorldTour en Kuurne niet. Dus dat scheelt al. Bovendien is het de eerste en kijkt iedereen er meer naar uit. Maar goed, zoveel voorjaarskoersen zijn er niet en dat maakt dat ze allemaal wel belangrijk zijn."

Hoe ziet de ploeg en het plan eruit voor dit weekend. Zondag hetzelfde team als zaterdag?
Mike: "Vrijdag hebben we de klassieke meeting. Maar uiteindelijk is het mooi dat dit soort koersen moeilijk te voorspellen zijn. We hopen alleszins vooral dat we in de breedte beter voor de dag komen dan afgelopen jaren. Hoe en wat precies zullen we vooral in koers moeten aanvoelen met z'n allen. De ploeg voor zondag gaat grotendeels hetzelfde zijn als die van zaterdag. Op een paar plekken na, zoals Wout, die er zondag niet bij is."

Eindelijk fit beginnen aan het voorjaar, dat is weer drie jaar geleden. Voelt het weer normaal aan of is er nog steeds veel Covid-gedoe?
Mike: "Onze interne protocollen zijn wel nog vrij streng omdat simpelweg je verdere voorbereiding in duigen valt als je nu een week stil komt te liggen. Voor de meeste mensen lijkt het allemaal weer wat naar de oude situatie te gaan, maar voor ons dus nog zeker niet."

Wat mogen we verwachten van je?
Mike: "Beetje hetzelfde als normaal denk ik, lang meegaan en dan of mee in een gevaarlijke groep of mijn werk goed doen voor Wout."

Is er nog iets aan je programma veranderd?
Mike: "Nee, alles zou volgens plan moeten verlopen. Op dit moment geen wijzigingen."